Domein
Thema
  • Slim ondernemen
Initiatief
Categorie

Utrechtse startup uCrowds simuleert mensenmassa’s

Er ging tien jaar onderzoek en software-testen binnen de Universiteit Utrecht aan vooraf, maar sinds dit jaar is de startup uCrowds officieel gelanceerd. Recentelijk, 8 augustus 2018 ontving uCrowds bovendien € 250.000 voor hun Take-off-2 project "A cloud-based software solution for simulating crowds". Informaticadocent en -onderzoeker dr. Roland Geraerts is samen met ir. Eric de Wilde oprichter van het bedrijf dat software maakt om grote mensenmassa’s te simuleren in grote infrastructuren, evenementen of computer games.

Utrechtse evenementen mede dankzij uCrowds goed verlopen

In Utrecht werd de software al gebruikt ter voorbereiding van de start van de Tour de France en van de vrijmarkt. Geraerts vertelt enthousiast: “Met de software kunnen we verschillende scenario’s bekijken. We kunnen bijvoorbeeld in kaart brengen in welke scenario’s de veiligheid in het geding komt. Bij de start van de Tour en ook op een drukke vrijmarkt is het belangrijk om van tevoren te weten welke maatregelen je moet nemen; waar moeten dranghekken precies komen en waar zet je extra mensen van de organisatie neer?”. Dat is interessant voor een specifiek evenement, maar ook voor een gebied: “Onlangs kregen we van de gemeente Utrecht de opdracht om voor het stationsgebied door te rekenen wat het effect is van evenementen op de doorstroom in het gebied. Hoe groot mogen die evenementen worden en welke maatregelen moet je nemen om de doorstroom te bevorderen en het niet gevaarlijk druk te laten worden?”.

Uniek: snel, realistisch, interactief

Natuurlijk zijn er verschillende partijen die simulaties van mensenmassa’s mogelijk maken. Geraerts geeft aan dat uCrowds één van de ongeveer zeven partijen wereldwijd is. Het voordeel is dat uCrowds heeft kunnen leren van partijen die in de jaren ’90 al soortgelijke dingen deden, maar dat de Utrechtse startup nieuwe en betere software kan ontwikkelen op basis van recent onderzoek en de modernste softwaretechnologieën. Geraerts zegt daarover: “Onze engine om de simulaties te maken, werkt ongeveer vijf keer zo snel als andere engines. Binnenkort wordt deze wel 100 keer zo snel. Bovendien zijn onze simulaties realistischer dan de andere. Mensen die alleen of als gezin lopen in een omgeving gedragen zich anders wanneer zij opeens in een drukke omgeving komen. Dat soort individuele en stroming-gebaseerde gedragingen kunnen we verwerken in ons model.”. Naast snelheid en realisme, is het unieke aan uCrowds ook dat alles interactief is: “Tijdens de simulaties kunnen we dingen veranderen. Een obstakel toevoegen of verwijderen, menselijke eigenschappen veranderen en dan kijken wat er gebeurt”.

Van universiteit naar startup naar internationale partij

Ook van buiten Utrecht krijgt uCrowds steeds meer opdrachten. Dat kon vanuit de universiteit niet meer goed ondersteund worden, dus een startup was nodig. “In Londen bijvoorbeeld kijken we naar mensenmassa’s in metrostations. Hoe lopen ze, hoe lang wachten ze enzovoorts. We proberen daar een goed model van de werkelijkheid te creëren. En zelfs de overheid in Saudi-Arabië wist ons te vinden door onze unieke expertise op het gebied van crowdsimulatie. Daar hopen we real-time, tijdens de Hajj (de pelgrimstocht voor Moslims), die enorme mensenmassa te mogen simuleren. Door de snelheid van onze software kunnen er binnen 15 minuten scenario’s worden berekend op basis waarvan eventueel kan worden bijgestuurd”.

Tekst loopt door onder foto

Volgende stappen en ambities

Aan ambities heeft uCrowds geen gebrek: “Met onze software willen we bijvoorbeeld ook bijdragen aan slimme mobiliteit in de stad. Het bezorgen van pakketten bijvoorbeeld gebeurt steeds meer, met congestie als nadelig effect. Met uCrowds kunnen we bekijken of dat anders kan, bijvoorbeeld als er vanuit bepaalde plekken bezorgers op de fiets gaan bezorgen”. Een nog grotere droom is er ook. “We willen graag de mobiliteit in de hele stad simuleren. En dan niet alleen hoe mensen lopen, maar ook ander verkeer. En dat willen we vervolgens presenteren op een holografische tafel. Zodat iedereen hetzelfde beeld krijgt en ook iedereen kan meedenken aan oplossingen. De kosten van dat soort trajecten kan daarmee dalen en de burgerparticipatie kan bevorderd worden”.

Behoefte aan samenwerkingspartners en talent

Hoewel de opdrachten als bijna vanzelf binnen lijken te komen heeft uCrowds nog wat te wensen. Geraerts: “We vinden projecten voor overheden erg interessant en daar staan we altijd voor open. Dat zijn vaak grote opdrachten, waar heel uiteenlopende expertise nodig is en dan zijn samenwerkingspartners essentieel, dus ook daarmee komen we graag in contact. Een van de lastige dingen is het vinden van getalenteerde programmeurs, die de software bijvoorbeeld ook naar de cloud kunnen brengen. We leiden bij de Universiteit Utrecht natuurlijk zelf ook goede programmeurs op en we hebben er dan ook al een in dienst genomen. Wat samenhangt met het vinden en behouden van talent is financiering. Om talent te behouden, is een hoogwaardige en uitdagende werkomgeving nodig. De verdere financiering van de groei van het prille bedrijf is daarom een prioriteit voor ons”.

EBU Blikvangers

De regio Utrecht kent vele mooie, inspirerende initiatieven die bijdragen aan een groene, gezonde en slimme regio (gezond stedelijk leven). Onder de noemer EBU Blikvangers delen wij graag deze (succes-) verhalen. Bent of kent u een blikvanger? Mail dan naar info@economicboardutrecht.nl. Bekijk meer blikvangers op de

Gezond stedelijk leven initiatievenkaart

Klaes Sikkema

Klaes Sikkema is domeinmanager Slim bij Economic Board Utrecht.

06-43044837 06-43044837